We leven in onzekere tijden. De hele wereld zucht en steunt onder het Corona virus en haar gevolgen. We zouden zo graag het einde in zicht willen zien, maar helaas kan niemand zeggen wanneer het einde er zal zijn. We moeten leren leven met het “nieuwe normaal”, een term waar veel weerstand op is en terecht vind ik. Ik noem het liever de “nieuwe, tijdelijke werkelijkheid”. Op afstand van elkaar zijn, leven met angst voor het virus, mondkapjes dragen, beperkt worden en voornamelijk thuiswerken zijn wat mij betreft verre van normaal. We hebben niet veel te klagen als we onze situatie vergelijken met andere landen in de wereld en tegelijkertijd heeft iedereen zijn of haar emoties in deze tijd. Het is een bizarre wereld…

In Gambia is inmiddels de noodtoestand voor de zoveelste keer verlengd. Vanaf medio maart leeft Gambia met het virus en is de situatie verre van normaal te noemen. De moskeeën, kerken, markten en winkels zijn alweer langere tijd open, de restaurants, bars en hotels moeten gesloten blijven. Dat bijna alles weer open is, betekent zeker niet dat de situatie in Gambia weer normaal is. Verre van. De toch al zwakke economie krijgt een flinke tik door deze hele situatie en het aankomende toeristenseizoen staat zwaar onder druk. Het aantal positief geteste mensen is de afgelopen weken flink toegenomen en op dit moment zijn er (naar wat bekend is) 64 positief geteste mensen in Gambia. Er zijn 3 doden te betreuren, waaronder een verpleegkundige wat zeer zorgelijk is. De meeste positief geteste mensen zijn afkomstig van buiten Gambia, veelal illegaal via de landgrens tussen Senegal en Gambia. Het Covid-19 beleid van de overheid is gericht op direct isoleren en verplichte quarantaine, en zoveel mogelijk brononderzoek. Wat dat betreft doet de overheid het goed.
Het illegaal de grens oversteken is helaas een grote boosdoener in de toename van de positieve gevallen. De overheid krijgt het niet voor elkaar de gehele landgrens te bewaken en gesloten te houden voor illegale indringers. Inmiddels zijn er ook enkele vluchten vanuit Europa geland in Gambia bedoeld om Gambianen en mensen die in Gambia wonen terug naar huis te brengen. Alle passagiers moeten verplicht 2 weken in quarantaine in een hotel aan de kust, betaald door de Gambiaanse overheid. De vraag is hoe lang de overheid dat in stand kan houden gezien de hoge kosten die dit met zich meebrengt. De grens is en blijft nog dicht en het is onduidelijk wat de strategie van de overheid hierin is. ECOWAS heeft het advies uitgebracht aan alle ECOWAS landen de grenzen per 1 augustus weer te openen, het is onduidelijk of Gambia dat advies gaat opvolgen en wat dit betekent voor de quarantaine verplichting.

In oktober begint het toeristenseizoen officieel weer. De vraag is wat dit seizoen gaat brengen. Er zijn zoveel factoren die hierop van invloed zijn. Het reisadvies vanuit Europa, de mogelijke 2e golf, de ontwikkeling van Corona in Gambia, wel of geen verplichte quarantaine, enz. enz. Feit is dat wederom een slecht seizoen erg slecht nieuws is voor Gambia. De afgelopen jaren zijn al niet makkelijk geweest: Ebola, het niet willen vertrekken van voormalig president Yahah Jammeh, het faillissement van Thomas Cook en de onrusten rondom het einde van de 3 jaar regeerperiode van Adama Barrow eind vorig jaar en begin dit jaar. Het is kiezen tussen 2 kwaden en dat is een onmenselijke keuze.

Ik vraag mij heel erg af wat de strategie van de Gambiaanse overheid hierin is. Het openstellen van de grenzen is stap 1, maar een verplichte quarantaine periode van 2 weken zal toeristen weerhouden te komen. Je gaat niet op vakantie om 2 weken verplicht in je hotel te blijven. Senegal stelt een gezondheidsverklaring verplicht waarin een negatieve test afgenomen binnen 7 dagen voor vertrek in opgenomen is. Dat geeft nog weinig zekerheid, want iemand kan binnen 7 dagen alsnog het virus oplopen. Testen op het vliegveld en een verplichte quarantaine tot de uitslag van de test bekend is, lijkt een betere optie. Binnen 24 uur is het resultaat van de test beschikbaar en bij een negatieve test is iedereen vrij om te gaan. Ook dat is geen 100 % waterdichte oplossing, maar mogelijk een oplossing die het meest voor de hand ligt. Ik weet het niet, ik ben geen viroloog. Wat ik wel weet is dat je gezonde verstand gebruiken het allerbelangrijkste is op het moment. En mijn gezonde verstand zegt dat de situatie in Gambia onhoudbaar en zorgelijk is en dat er duidelijkheid moet komen voor de Gambiaanse bevolking. Duidelijkheid in de te volgen strategie zodat de neveneffecten van Covid-19, namelijk de enorme economische schade voor het land en haar bevolking, teruggedrongen worden. Het is de strijd tegen Corona of de strijd tegen honger.

Gambia zal tevens moeten zorgen dat touroperators en investeerders vertrouwen blijven hebben in de Gambiaanse overheid. Gisteren is bekend geworden dat FTI, 1 van de grootste touroperators van Europa, hun business in en met Gambia stopt. Dit betekent o.a. het verlies van 600 banen. Dit is zeer slecht nieuws en hopelijk geen voorbode voor andere touroperators. Gambia zal in hard moeten lobbyen in Europa en moeten zorgen dat op z’n minst de huidige touroperators binnenboord blijven. Daarnaast zal Europa het vertrouwen moeten krijgen dat Gambia haar zaken op orde heeft en het relatief veilig is om te reizen naar Gambia. Dit is geen makkelijke opgaaf, de keuze om landen op reisadvies “geel” te zetten is o.a. afhankelijk van de gezondheidszorg in desbetreffend land. En we weten allemaal dat de gezondheidszorg in Gambia niet de standaarden kent zoals wij die in Europa kennen.

Kortom, het is zorgelijk en er is veel te doen. Ik zou graag wat willen doen, maar wat? Ik zou graag gelinkt zijn aan iedereen die ook maar enigszins invloed kan uitoefenen. Ik heb de wijsheid niet in pacht, ik ben verre van een specialist en ik heb de antwoorden niet. Wat ik wel weet is dat het “nieuwe normaal” zeker voor Gambia niet gaat werken en er iets moet gaan gebeuren. Wat zou het toch mooi zijn als de gemiste zomervakantie in het buitenland goedgemaakt kan worden met een wintervakantie in de zon in Gambia. Voor ons heel fijn, voor Gambia van levensbelang!